• Seasonal Patterns of Forage Availability in the Fescue Grasslands Under Contrasting Grazing Histories

      Bork, Edward; Willms, Walter; Tannas, Steven; Alexander, Mike (Society for Range Management, 2012-01-01)
      Grazing by large herbivores has been shown to condition vegetation in a manner that improves grassland quality for subsequent herbivory. Fescue grasslands evolved with disturbance from fire and winter grazing by bison but are now grazed primarily by cattle during summer. We examined the effect of long-term summer grazing on the seasonal forage production and quality of fescue grasslands in an examination of the hypothesis that long-term grazing had conditioned fescue grasslands to benefit livestock. This hypothesis was examined by comparing, between grazed and ungrazed plots, the biomass and composition of herbage components, concentrations of nitrogen (N) and acid detergent fiber (ADF) therein, and the ability of major plant types to maintain their biomass and quality throughout the growing season. The study was conducted in southern Alberta at five sites that had long-term exclosures (20+ yr) on grasslands that had been moderately grazed. Grazing had no effect on the N concentration of associated grasses, but grasses had lower N concentration than forbs. Concentrations of ADF followed a reciprocal trend to N. Grazing increased the mass of forbs from about 10% to 20% as a proportion of total biomass, which in turn, was not affected by grazing history. However, this grazing-induced shift to a higher quality vegetation type was not sufficient to affect total mass of N or total digestible nutrients at the community level. Rather than changes in current growth and quality, the predominant effect of summer grazing was in reducing litter mass, which also had the potential for affecting forage production and selection by herbivores. Finally, grazing reduced the relative contribution of rough fescue to total biomass by about 30%, and despite no significant effect on the potential to support summer grazing, this change could reduce the quality of these grasslands for winter grazing./El Pastoreo por grandes herbívoros ha demostrado que mejora la vegetación incrementando la calidad de los pastizales para un pastoreo subsecuente. Los pastizales de Festucas evolucionaron con perturbaciones de fuego y pastoreo por el bu ́falo durante el invierno, pero ahora son pastoreados principalmente durante el verano por ganado doméstico. Examinamos el efecto a largo plazo del pastoreo de verano sobre la producción de forraje estacional y la calidad de los pastizales de Festuca, y probamos la hipótesis de que el pastoreo a largo plazo ha acondicionado los pastizales de Festuca en beneficio del ganado doméstico. Esta hipótesis se examinó por comparación entre parcelas pastoreadas y no pastoreadas, la biomasa y la composición de componentes del forraje, las concentraciones de nitrógeno (N) y fibra detergente ácido (ADF) y en la capacidad de la mayoría de tipos de plantas para mantener su biomasa y calidad a lo largo de la temporada de crecimiento. El estudio se realizó en el surde Alberta en cinco sitios que tenían exclusiones a largo plazo (más de 20 años) en pastizales ha habían sido pastoreado moderadamente. El pastoreo no tuvo ningún efecto en la concentración de N de los pastos asociados, pero las gramíneas tenían una menor concentración de N que las herbáceas. Las concentraciones de ADF siguieron una tendencia recíproca al N. El pastoreo aumentó la masa de herbáceas de alrededor del 10% al 20% como proporción de la biomasa total, que a su vez, no se afectó por la historia de pastoreo. Sin embargo, este cambio inducido por el pastoreo a un tipo de vegetación de mejor calidad, no fue suficiente para afectar la masa total de N o TDN a nivel de la comunidad. En lugar de los cambios en el crecimiento real y en la calidad, el efecto predominante de pastoreo de verano fue en la reducción de la masa del mantillo, que también tenía el potencial de afectar la producción de forraje y selección por herbívoros. Finalmente, el pastoreo redujo la contribución relativa de Festuca aproximadamente un 30%, de la biomasa total a pesar de no mostrar ningún efecto significativo sobre el potencial de apoyar el pastoreo de verano, este cambio podría reducir la calidad de estos pastizales para el pastoreo durante el invierno.